Вековой спор завершен: у птерозавров были перья

Так иллюстратор Роберт Николлз представляет себе ярко оперённого птерозавра.

Так иллюстратор Роберт Николлз представляет себе ярко оперённого птерозавра.
Иллюстрация Bob Nicholls.

Два типа перьев в основании гребня птерозавра. Так могло выглядеть оперение ящера в представлении художника.

Два типа перьев в основании гребня птерозавра. Так могло выглядеть оперение ящера в представлении художника.
Иллюстрация Julio Lacerda.

Так иллюстратор Роберт Николлз представляет себе ярко оперённого птерозавра.
Два типа перьев в основании гребня птерозавра. Так могло выглядеть оперение ящера в представлении художника.

Палеонтологи долгое время считали, что динозавры были покрыты чешуёй, как современные ящерицы. Так было до тех пор, пока в последние десятилетия не выяснилось, что многие из этих вымерших животных, как и их более поздние потомки — птицы — были покрыты перьями.

Что касается птерозавров — летающих рептилий, царивших в небе, когда динозавры бродили по земле, — этот вопрос так и не был закрыт. Были ли они лысыми, или у них тоже были перья? Может, они были покрыты волосами?

Скудные доказательства в летописи окаменелостей не позволяли учёным дать окончательный ответ на эти вопросы — до недавнего времени.

Международная группа палеонтологов обнаружила впечатляющие новые доказательства того, что птерозавры не только носили оперение, но и могли менять цвет своих перьев с помощью пигментов — меланинов. Это не значит, что они меняли цвет уже выросших перьев, но, как и современные птицы, возможно, могли полинять.

Новое исследование основано на анализе окаменелого головного гребня птерозавра Tupandactylus imperator возрастом 115 миллионов лет из северо-восточной Бразилии. Напомним, что птерозавры жили бок о бок с динозаврами от 230 до 66 миллионов лет назад.

Этот вид птерозавров известен причудливым огромным гребнем на голове. Команда учёных заметила в нижней части нового образца пушистый ободок из перьев. В нём были и короткие тонкие перья, похожие на волосы, и пушистые разветвлённые перья.

Исследователи совершенно не ожидали увидеть что-то подобное. Перья, обнаруженные на этом образце, очень отчётливо разветвлены по всей длине, совсем как перья современных птиц.

Два типа перьев в основании гребня птерозавра. Так могло выглядеть оперение ящера в представлении художника.

Далее команда изучила перья с помощью мощных электронных микроскопов и обнаружила сохранившиеся меланосомы — гранулы пигмента меланина. Неожиданно новое исследование показало, что меланосомы в разных типах перьев имеют разную форму.

Сегодня у птиц цвет перьев тесно связан с формой меланосом, объясняют авторы.

Так как форма меланосом в разных типах перьев птерозавров различалась, у этих животных, по словам учёных, также должен был быть генетический механизм для управления цветом перьев. Эта особенность важна для формирования цветового рисунка и показывает, что окраска была неотъемлемой особенностью даже самых древних перьев.

Авторы нового исследования также отмечают, что оперение птерозавров выполняло скорее функцию терморегуляции, чем сигнальную или маскировочную.

Благодаря коллективным усилиям бельгийских и бразильских учёных и властей, замечательный образец был репатриирован в Бразилию.

Сегодня исследователи стремятся возвращать столь ценные с научной точки зрения окаменелости, как эта, в страны их происхождения. Главной своей задачей учёные считают надёжное сохранение знаний, которые скрывают эти образцы, для потомков. К их изучению учёные всегда могут при необходимости вернуться, а в качестве музейных экспонатов уникальные ископаемые могут вдохновить новые поколения на то, чтобы тоже стать исследователями древностей.

Новое исследование было опубликовано в авторитетном научном издании Nature.

Ранее мы рассказывали о птерозавре размером с кошку, а ещё о птерозавре с "обезьяньей" лапой.

Кроме того, мы писали о другой уникальной окаменелости: оперённом хвосте динозавра, законсервированном в янтаре.

Больше увлекательных новостей из мира науки вы найдёте в разделе "Наука" на медиаплатформе "Смотрим".

Подписывайтесь на наши страницы в соцсетях. "Смотрим"Telegram и Яндекс.Дзен, Вести.Ru – Одноклассники, ВКонтакте, Яндекс.Дзен и Telegram.